Phuket – Thaimaan suosituin lomakohde

Paratiisimaisen vehreä Phuket ei ole vain Thaimaan suosituin lomakohde, vaan vie voiton koko Aasian tasolla. Suomalaisten matkaohjelmistoon se on kuulunut useita vuosia, ja vaikka upea saari kärsikin kovia vuoden 2004 tsunamin kourissa, on se palannut entiseen loistoonsa, ja tsunamivaroitusjärjestelmän ansiosta saari on tänään turvallisempi kuin koskaan aiemmin. Thaimaalaista estetiikkaa, mahtavia maisemia ja hiekkarantojen reunustamaa kristallinkirkasta merta yhdistettynä suussa sulaviin eksoottisiin makuihin; siinä lyhyesti Phuketin anti maailmalle.

Andamaanienmerellä sijaitseva Phuket on Thaimaan suurin saari, joka 576 km² koollaan on suunnilleen Singaporen kokoinen. Vakituisia asukkaita 48 kilometriä pitkällä ja 21 leveällä saarella on tällä hetkellä noin 600 000, eli väestötiheys on suomalaisessa mittakaavassa suuri. Vaikka Bangkok sijaitsee yli 800 kilometrin päässä, on Phuket ollut suosittu vuosisatojen saatossa jo kauan ennen turistien saapumista; se on ollut 1500-luvulta lähtien niin tinan- kuin kumintuottaja, ja tärkeä etappi Intian ja Kiinan välisellä merireitillä. Luonnonvarojen olemassaolo teki saaresta aikoinaan niin englantilaisten, hollantilaisten kuin ranskalaisten tavoitteleman. Saarelle on yhteys mantereelta kahden sillan kautta, ja lähialueen muista turistikohteista sinne pääsee luonnollisesti myös venekyydillä.

Eksoottisuutta huokuva Phuket tunnettiin aiemmin nimellä Thalang, ja nimi on yhä saaren pohjoisosan käytössä. Maastoltaan silmää hivelevä Phuket on vuoristoista, ja sen korkeimmat huiput kohoavat noin 530 metrin korkeuteen. Saaren keskiosissa ja itäisellä puolella on kuitenkin jonkin verran tasankoja. Turismin lisäksi Phuket elää tänään lähinnä raakakumin ja palmuöljyn tuotannolla.

Phuketin suosituin lomakohde on Patong Beach, joka sijaitsee saaren länsirannikolla ja ylpeilee pitkällä kauniilla rantaviivallaan. Samaiseen kohteeseen keskittyvät koko Phuketin parhaat ostos- ja viihdetarjonnat, ja monien mielestä alue onkin jo liikaa kaupallistunut. Rauhaa etsivät kehottavatkin valitsemaan majapaikaksi hotellin Bang Tao Beachin tai Nai Harnin lähistöltä. Itse saaren itärannalta löytyvä pääkaupunki Phuket on sekin vilkas ja kattaa palveluiden ja viihdettä kaipaavien tarpeet mainiosti. Niiden lisäksi sen vanhakaupunki on yksi koko Thaimaan parhaiten säilyneistä, ja talojen värikimara on suorastaan hurmaava.

Ilmaston puolesta ei ole suurtakaan merkitystä sillä, minä vuodenaikana päätät lähteä Phuketiin lomalle. Lämpötila on suhteellisen tasainen vuoden ympäri, eikä saarella koskaan tarvitse pelätä palelevansa. Yli 30 astetta hellii lomailijaa jokaisena kuukautena, tosin kuumimman syleilyn saat helmikuulta huhtikuun loppuun. Phuket sijaitsee kuitenkin monsuunialueella, ja sateisiin kannattaa varautua toukokuusta marraskuuhun.